마그네슘에 불이 붙으면 아주 밝은 흰색의 불꽃을 내기 때문에 조난 신호용으로 널리 이용된다.

엽록소의 중앙에 위치한 금속 원소

마그네슘(영어: magnesium, 원소기호 Mg)는 원자 번호 12번의 화학 원소이다. 일반적으로 산화되어 Mg2+ 이온이 된다. 알칼리 토금속에 속하며, 지구의 지각에서 8번째로 흔한 원소이며, 우주 전체에서는 9번째로 흔한 원소이다. 마그네슘은 지구 전체에서는 (Fe), 산소(O), 규소(Si)에 이어 4번째로 흔한 원소로서, 지구 전체 질량의 13%를 차지하며 특히 맨틀층에 많이 포함되어 있다. 또한, 마그네슘 이온(Mg2+)은 에 잘 녹기 때문에 바닷물에 대량으로 포함되어 있다. 마그네슘 이온은 바닷물에서 나트륨 이온(Na+), 염화 이온(Cl-)에 이어 세 번째로 흔한 이온이다.

자연적으로 순수한 금속 상태로 존재하지는 않는데, 이는 마그네슘의 반응성이 크기 때문이다. 공기 중에 금속 마그네슘을 방치하면 곧 산소와 반응하여 흰색의 산화마그네슘(MgO) 피막을 형성한다. 금속 마그네슘은 아주 쉽게 불이 붙으며 아주 밝은 흰색의 불꽃을 내는데, 이는 불꽃놀이 및 조난신호에 이용된다. 마그네슘은 바닷물전기분해하여 얻는다. 마그네슘의 주된 상업적인 용도는 합금 제작이다. 특히 알루미늄(Al)-마그네슘 합금은 마그날륨(magnalium)이라고 부르며 밀도가 낮으면서도 튼튼하다는 장점이 있다.

생리학적으로, 마그네슘은 인체에서 11번째로 흔한 원소이다. 마그네슘 이온은 모든 살아있는 세포에 필수적이며, 마그네슘 이온은 수백 개의 생체 내 효소의 작동에 필수적이다. 특히 마그네슘 이온은 생물학적으로 중요한 인산 함유 화합물인 ATP, DNA, RNA등을 생산하는 데 주된 역할을 한다. 마그네슘 화합물은 의학적으로 흔히 사용되는 완화제, 제산제로 이용된다. 이외에도 마그네슘 화합물은 신경안정제로도 이용되며, 특히 임신중독증의 일종인 자간 치료제로도 이용된다. 마그네슘 이온은 신맛이 나는데, 마그네슘 이온이 미량 포함된 약수는 청량감이 있어 물맛이 좋다.

식물에서 마그네슘은 엽록소 분자의 중앙에 위치하여 있다. 따라서 마그네슘이 부족한 토양에서 자란 식물은 광합성을 제대로 하지 못하여 잎이 누렇게 된다. 그래서 일반적인 비료에는 마그네슘이 첨가되어 있다.

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